Les 8 millions d'espèces que nous ne connaissons pas

Illustration d'un grand nombre d'animaux différents se chevauchant.

Jillian Tamaki

Dans cet article d'opinion paru le 4 mars 2018 dans le New York Times Dimanche Review , E.O. Wilson explique pourquoi les espèces constituent le niveau d'étude fondamental qui doit être utilisé pour identifier les priorités en matière de conservation, et comment la carte du Half-Earth Project ouvre la voie.

" Les 8 millions d'espèces que nous ne connaissons pas "
Edward O. Wilson, New York Times Dimanche Review, 4 mars 2018.

L'histoire de la conservation est celle de nombreuses victoires dans une guerre perdue d'avance. Ayant siégé au conseil d'administration d'organisations mondiales de protection de la nature pendant plus de 30 ans, je connais très bien la sueur, les larmes et même le sang versés par ceux qui consacrent leur vie à la sauvegarde des espèces. Leurs efforts ont abouti à des réalisations majeures, mais ils n'ont été que partiellement couronnés de succès.

L'extinction des espèces par l'activité humaine continue de s'accélérer, suffisamment rapidement pour éliminer plus de la moitié de toutes les espèces d'ici la fin de ce siècle. À moins que l'humanité ne soit suicidaire (ce qui, il est vrai, est une possibilité), nous résoudrons le problème du changement climatique. Certes, le problème est énorme, mais nous disposons à la fois des connaissances et des ressources nécessaires pour y parvenir et n'avons besoin que de la volonté.

L'extinction mondiale des espèces et des écosystèmes naturels n'est cependant pas réversible. Une fois les espèces disparues, elles le sont pour toujours. Même si le climat se stabilise, l'extinction des espèces fera disparaître le système de soutien environnemental de la Terre, vieux de plusieurs milliards d'années. Un nombre croissant de chercheurs, dont je fais partie, pensent que le seul moyen d'inverser la crise de l'extinction est de lancer une campagne de conservation : Nous devons agrandir suffisamment la zone de la Terre consacrée au monde naturel pour sauver la diversité de la vie qui s'y trouve.

La formule largement acceptée par les scientifiques spécialistes de la conservation est de maintenir la moitié des terres et la moitié des mers de la planète aussi sauvages et protégées que possible de l'intervention ou de l'activité humaine. Cet objectif de conservation n'est pas tombé du ciel. Sa conception, appelée projet "Demi-Terre", est une initiative menée par un groupe d'experts en biodiversité et en conservation (je suis l'un des principaux scientifiques du projet). Il s'appuie sur la théorie de la biogéographie insulaire, que j'ai développée avec le mathématicien Robert MacArthur dans les années 1960.

La biogéographie insulaire tient compte de la taille d'une île et de sa distance par rapport à l'île la plus proche ou à l'écosystème continental pour prédire le nombre d'espèces qui y vivent ; plus un écosystème est isolé, moins il abrite d'espèces. Après de nombreuses expériences et une compréhension croissante du fonctionnement de cette théorie, elle est appliquée à la planification des zones de conservation.

Comment savoir quels sont les lieux qui doivent être protégés en vertu de la définition de la demi-terre ? En général, les scientifiques ont proposé trois critères qui se recoupent. Il s'agit, premièrement, des zones jugées les meilleures en termes de nombre et de rareté des espèces par des biologistes de terrain expérimentés ; deuxièmement, des "points chauds", des localités connues pour abriter un grand nombre d'espèces d'un groupe spécifique privilégié, comme les oiseaux et les arbres ; et troisièmement, de vastes zones délimitées par la géographie et la végétation, appelées écorégions.

Un long chemin à parcourir pour atteindre la "moitié de la Terre"
Les zones terrestres et marines qui bénéficient aujourd'hui d'un statut de protection.

Image d'une carte montrant les zones terrestres et marines qui bénéficient désormais d'un statut de protection.

Par le New York Times | Sources : PNUE-WCMC et UICN (2017) ; Base de données mondiale sur les zones protégées (WDPA, Cambridge, Royaume-Uni : PNUE-WCMC et UICN).

Ces trois approches sont précieuses, mais leur application trop hâtive peut conduire à des erreurs fatales. Pour fonctionner, elles ont besoin d'un élément sous-jacent important : un registre plus complet de toutes les espèces existantes sur Terre. Prendre des décisions sur la protection des terres sans cette connaissance fondamentale conduirait à des erreurs irréversibles.

Le fait le plus frappant concernant l'environnement vivant est peut-être le peu de connaissances que nous en avons. Même le nombre d'espèces vivantes ne peut être calculé que de manière approximative. Selon une estimation largement acceptée par les scientifiques, ce nombre s'élèverait à environ 10 millions. En revanche, les espèces formellement décrites, classées et dotées de noms latinisés en deux parties(Homo sapiens pour l'homme, par exemple) sont un peu plus de deux millions. Avec seulement 20 % des espèces connues et 80 % non découvertes, on peut dire que la Terre est une planète méconnue.

Les paléontologues estiment qu'avant l'expansion mondiale de l'humanité, le taux moyen d'extinction des espèces était d'une espèce par million dans chaque intervalle de un à dix millions d'années. L'activité humaine a fait grimper le taux moyen d'extinction à l'échelle mondiale de 100 à 1 000 fois ce taux de base. Ce qui s'ensuit est une tragédie qui s'ajoute à d'autres : La plupart des espèces encore vivantes disparaîtront sans jamais avoir été répertoriées. Pour minimiser cette catastrophe, nous devons nous concentrer sur les zones terrestres et marines qui abritent collectivement le plus grand nombre d'espèces.

S'appuyant sur les nouvelles technologies, ainsi que sur la perspicacité et l'expertise d'organisations et d'individus qui ont consacré leur vie à l'environnement, le projet Half-Earth cartographie la distribution fine des espèces à travers le monde afin d'identifier les endroits où nous pouvons protéger le plus grand nombre d'espèces. En déterminant les blocs de terre et de mer que nous pouvons relier pour obtenir un effet maximal, nous avons la possibilité de soutenir les endroits les plus riches en biodiversité du monde ainsi que les personnes qui considèrent ces paradis comme leur foyer. En cartographiant soigneusement et rapidement la biodiversité de notre planète, il est possible de sauver la majeure partie des espèces terrestres, y compris les êtres humains.

Par nécessité, les zones de conservation mondiale seront choisies en fonction des espèces qu'elles abritent, mais d'une manière qui sera soutenue, et pas seulement tolérée, par les personnes qui vivent à l'intérieur et autour d'elles. Les droits de propriété ne doivent pas être abrogés. Les cultures et les économies des populations autochtones, qui sont de facto les premiers défenseurs de l'environnement, doivent être protégées et soutenues. Les zones de conservation communautaires et les systèmes de gestion tels que le National Natural Landmarks Program, administré par le National Park Service, pourraient servir de modèle.

Pour gérer efficacement les habitats protégés, nous devons également en apprendre davantage sur toutes les espèces de notre planète et sur leurs interactions au sein des écosystèmes. En accélérant les efforts pour découvrir, décrire et étudier l'histoire naturelle de chacune des huit millions d'espèces dont l'existence est estimée mais qui sont encore inconnues de la science, nous pouvons continuer à enrichir et à affiner la carte du projet "Demi-Terre", en fournissant des orientations efficaces pour la conservation afin d'atteindre notre objectif.

Il reste beaucoup à protéger
Des parties de l'Afrique du Sud, représentées ci-dessous en couleur, ont été cartographiées pour montrer la densité de plusieurs types de plantes et d'animaux. Le projet vise à cartographier la planète de la même manière, ainsi que la rareté des espèces, afin d'identifier les zones qui ont le plus besoin d'être protégées.

Images de parties de l'Afrique du Sud qui ont été cartographiées pour montrer la densité de plusieurs plantes et animaux.

Sources : pour les cartes interactives, explorer le Half-Earth Project; pour les cartes des espèces et les sources de données, voir Map of Life.

Les groupes d'organismes les mieux explorés sont les vertébrés (mammifères, oiseaux, reptiles, amphibiens, poissons), ainsi que les plantes, en particulier les arbres et les arbustes. En raison de leur visibilité, ils constituent ce que nous appelons familièrement la "faune sauvage". Mais une grande majorité d'autres espèces sont aussi, et de loin, les plus abondantes. J'aime les appeler "les petites choses qui mènent le monde". Elles grouillent partout, en grand nombre et en grande variété, dans et sur toutes les plantes, dans le sol à nos pieds et dans l'air qui nous entoure. Ce sont les protistes, les champignons, les insectes, les crustacés, les araignées, les pauropodes, les mille-pattes, les acariens, les nématodes et des légions d'autres dont les noms scientifiques sont rarement entendus par le gros de l'humanité. Dans la mer et le long de ses côtes pullulent les organismes de l'autre monde vivant - diatomées marines, crustacés, ascidies, lièvres de mer, priapulidés, coraux, loricifères et ainsi de suite jusqu'à l'encyclopédie de la vie qui n'est pas encore totalement remplie.

N'appelez pas ces organismes "insectes" ou "bestioles". Ce sont aussi des animaux sauvages. Apprenons à les nommer correctement et à nous soucier de leur sécurité. Leur existence rend possible la nôtre. Nous sommes entièrement dépendants d'eux.

Grâce aux nouvelles technologies de l'information et à la cartographie rapide du génome, la découverte des espèces terrestres peut désormais être accélérée de manière exponentielle. Nous pouvons utiliser l'imagerie satellitaire, l'analyse de la répartition des espèces et d'autres outils novateurs pour mieux comprendre ce que nous devons faire pour prendre soin de notre planète. Mais il y a un autre aspect crucial à cet effort : Il doit être soutenu par davantage de "bottes sur le terrain", une renaissance de la découverte des espèces et de la taxonomie menée par les biologistes de terrain.

D'ici une à trois décennies, les zones candidates à la conservation pourront être sélectionnées en toute confiance grâce à l'établissement d'inventaires de la biodiversité qui répertorient toutes les espèces présentes dans une zone donnée. L'expansion de cette activité scientifique permettra une conservation globale tout en ajoutant d'immenses quantités de connaissances en biologie, impossibles à obtenir par d'autres moyens. En comprenant notre planète, nous avons la possibilité de la sauver.

Alors que nous nous concentrons sur le changement climatique, nous devons également agir de manière décisive pour protéger le monde vivant pendant qu'il en est encore temps. Ce serait l'accomplissement ultime de l'humanité.

Edward O. Wilson est professeur émérite de recherche universitaire et conservateur honoraire d'entomologie à Harvard, ainsi que scientifique dans le cadre du projet "Demi-Terre".

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